Por Stephen Dowling20 de mayo de 2020

Los gatos son el único animal asocial que hemos domesticado con éxito. Estamos decepcionados de no vincularnos con ellos tan fácilmente como los perros. ¿Pero nos estamos perdiendo las señales?

BBC Future te ha traído historias exhaustivas y rigurosas para ayudarte a navegar la crisis actual , pero sabemos que eso no es todo lo que quieres leer. Entonces, ahora dedicamos una serie para ayudarlo a escapar. Volveremos a visitar nuestras funciones más populares de los últimos tres años en nuestros  Lockdown Longreads .  

Encontrarás todo, desde la historia sobre la  misión espacial más grande del mundo  hasta la verdad sobre si  nuestros gatos realmente nos aman , la cacería épica para llevar a  los pescadores ilegales ante la justicia  y el pequeño equipo que devuelve  a la vida a los tanques enterrados durante la Segunda Guerra Mundial. . Lo que no encontrarás es ninguna referencia a, bueno, ya sabes qué. Disfrutar.

Los perros parecen biológicamente incapaces de ocultar su estado de ánimo interno: arrastrar los pies, resoplar, dar pistas sobre la satisfacción, el nerviosismo o la alegría pura y sin adornos. A pesar de lo que la famosa pintura quiera decirte, los perros serían terribles jugadores de póker . Recogemos sus señales con demasiada facilidad.

Los gatos también tienen un lenguaje corporal sofisticado: sus estados de ánimo se señalan a través de colas temblorosas, pelaje con volantes y la posición de las orejas y los bigotes. Un ronroneo generalmente (pero no siempre) indica amabilidad o satisfacción. Por lo general, son un método confiable de hacer ejercicio si el gato está en modo amigable o es mejor dejarlo solo.

Si bien podemos estar razonablemente seguros del vínculo de un perro con nosotros, a pesar de los miles de años que los gatos domesticados nos han acompañado, todavía sufren una mala imagen de relaciones públicas. La independencia que muchos ven como un bono es vista por otros como distante o egoísta. Sus detractores afirman que solo muestran afecto cuando un plato de comida está vacío.

Los dueños de gatos afirmarán que esto no tiene sentido, por supuesto, y que su vínculo con su gato es tan fuerte como el de cualquier dueño de perro. Pero, ¿por qué permanece esta imagen del gato distante y hostil? ¿Y hay algo de verdad en ello?Algunas personas creen que los gatos solo son cariñosos como una forma de obtener comida (Crédito: Getty Images)

Algunas personas creen que los gatos solo son cariñosos como una forma de obtener comida (Crédito: Getty Images)

Por lo menos, la imagen del gato “independiente” le ha hecho poco daño en términos de popularidad como mascota. Se cree que solo en el Reino Unido hay hasta 10 millones de gatos domésticos. Se creía que alrededor del 25% de los hogares tenían al menos un gato cuando se realizó un estudio en 2012.

Una pista de la imagen del gato puede venir de cómo fueron domesticados en primer lugar. Fue un proceso mucho más gradual que el de los perros, y los gatos estaban en el asiento del conductor. Los primeros gatos domesticados comenzaron a aparecer en aldeas neolíticas en el Medio Oriente hace unos 10.000 años. No dependían de sus primeros huéspedes humanos para alimentarse: se los alentaba a buscarlos ellos mismos, manteniendo los cultivos y las tiendas de alimentos a salvo de las ratas y otros bichos. Nuestra relación con ellos fue, desde el principio, un poco más lejos que los perros, quienes nos ayudaron a cazar y confiaron en los humanos para compartir el botín. ( Descubra por qué los gatos y otras mascotas pueden ser la clave de la crisis de obesidad ) .

Los perros y los humanos son muy similares y han vivido juntos durante mucho tiempo. En cierto modo, ha sido coevolución: Karen Hiestand

El gato que puede estar acurrucado en tu sofá o mirándote desde su posición privilegiada en la parte superior de la estantería comparte muchos de sus instintos con el de sus antepasados ​​pre-domésticos: el deseo de cazar, patrullar el territorio, protegerlo de otro gato están mucho más cerca de sus viejos seres que los perros. Nuestra domesticación de gatos los ha eliminado solo en parte de la naturaleza.

“Principalmente, es solo un malentendido humano de la especie”, dice Karen Hiestand, veterinaria y administradora de International Cat Care . “Los perros y los humanos son muy similares y han vivido juntos durante mucho tiempo. En cierto modo, ha sido coevolución. Con los gatos, es mucho más reciente. Vienen de un ancestro solitario que no es una especie social “.

El gato montés africano del que domesticamos nuestros gatos domésticos, Felis lybica , tiende a llevar una vida solitaria, principalmente reuniéndose cuando es hora de aparearse. “Los gatos son el único animal asocial que ha sido domesticado. Todos los demás animales que hemos domesticado tienen un vínculo social con otros miembros de su especie “.Cuando los gatos tienen sus necesidades básicas como la comida y la basura atendidos, es más probable que busquen compañía (Crédito: Getty Images)

Cuando los gatos tienen sus necesidades básicas como la comida y la basura atendidos, es más probable que busquen compañía (Crédito: Getty Images)

Dado que los gatos son tan atípicos entre los animales con los que vivimos, no es de extrañar que hayamos estado equivocando sus señales.

“Debido a que son tan autodeterminados y pueden cuidarse solos, los gatos se están volviendo cada vez más populares”, dice Hiestand. “Pero si el estilo de vida les conviene es otra cuestión. Los humanos esperan que los gatos sean como nosotros y como perros. Y no lo son.

La investigación sobre las emociones y la sociabilidad de los gatos se ha retrasado mucho respecto a la de los perros, pero en los últimos tiempos se ha acelerado. Gran parte está en sus primeras etapas, pero las investigaciones ya han demostrado que la sociabilidad de los gatos con los humanos es un espectro bastante complicado.

“Es muy variable, impulsado por la genética, y la parte de la sociabilidad puede provenir de lo que experimentan en las primeras seis u ocho semanas. Si tienen experiencias positivas en la primera parte de sus vidas, probablemente les gusten los humanos y quieran pasar el rato con nosotros “.

Al igual que los perros, los gatos se comunican mucho con sus cuerpos en lugar de a través del sonido.

Incluso la domesticación de los gatos en sí es un espectro. Los callejeros salvajes a menudo se esconden o huyen de los humanos, comportándose mucho más como sus ancestros salvajes. En lugares como el Mediterráneo y Japón, las colonias de “gatos comunitarios” prosperan en los pueblos de pescadores, lo suficientemente amigables como para congraciarse con los lugareños que los alimentan. En Estambul, por ejemplo, los gatos semi-callejeros son alimentados y atendidos por los lugareños, y se han convertido en parte de la identidad de la ciudad, incluso engendrando una película documental reciente .

Luego están los gatos que viven con nosotros, pero incluso este subconjunto es un espectro; algunos mantienen una distancia relativa, mientras que otros prosperan positivamente con la compañía humana. ( Averigua si tu gato te está controlando ) .

Entonces, si queremos un fuerte vínculo con nuestros gatos, ¿qué deberíamos estar buscando?

Al igual que los perros, los gatos se comunican mucho con sus cuerpos en lugar de a través del sonido. “Creo que es mucho más difícil para las personas leer su lenguaje corporal en comparación con los perros”, dice Kristyn Vitale, un investigador de doctorado que estudia el comportamiento de los gatos . Eso no es necesariamente culpa del gato.

Una característica vital puede haber permitido a los perros saltar a los gatos a nuestro afecto. Un estudio de la Universidad de Portsmouth encontró que los perros han aprendido a imitar las expresiones de los bebés , lo que desencadena un deseo de criar a sus dueños humanos. El cambio parece haber sido el desarrollo de un músculo que eleva la ceja interna, y no es algo que se encuentre en sus ancestros lobo. Los “ojos de cachorro” no son solo un cliché, son un truco evolutivo que ha fortalecido el vínculo entre los perros y las personas.El parpadeo lento es un signo de afecto de los gatos (Crédito: Getty Images)

El parpadeo lento es un signo de afecto de los gatos (Crédito: Getty Images)

¿Las malas noticias para los gatos? Carecen de este músculo. Como resultado, las miradas de los gatos pueden parecer frías y hostiles, y dos gatos que se miran entre sí a menudo pueden ser un preludio de puñetazos. Pero una mirada de parpadeo lento, una que tu gato probablemente te da desde el otro lado de la habitación, es algo completamente diferente; Es su forma de expresar el amor. Incluso volver la cabeza hacia un lado no es necesariamente desdén, sino un signo de su relajación.

Vitale llama la atención sobre su estudio en la Universidad Estatal de Oregón , en el que su dueño dejó a los gatos y los perros en una habitación, y el dueño regresó repentinamente un tiempo después. “Una cosa interesante es que la mayoría de los gatos que estaban seguros con sus dueños, cuando regresaron, los saludaron y volvieron a explorar la habitación, con pequeños momentos de regreso. Los perros hicieron lo mismo ”, dice Vitale. “Si el perro ha corrido por la habitación, jugando con juguetes y ocasionalmente regresando con el dueño, no nos preocuparíamos tanto”. Los investigadores llamaron a esto “apego seguro”: calma cuando el dueño regresó, lo que sugiere un fuerte vínculo emocional.

Los gatos relajados tienen más probabilidades de querer hacer amigos

“El sesgo de expectativa de los humanos para el animal afecta su comportamiento”, dice Vitale. Al tratar de obligar a los gatos a comportarse más como perros, llenándonos de atención, estamos tratando de alejarlos de su comportamiento natural.

Hiestand dice que nuestra incapacidad histórica para ver el temperamento de los gatos como algo diferente a los perros es parte del problema. Incluso los expertos con años de entrenamiento no son inmunes. “Fui a una conferencia en 2007 y me sentí como una idiota absoluta”, dice ella. “Había toda esta información básica sobre los gatos que no conocía, como que les gusta el agua y la comida en lugares separados. Esta investigación es bastante nueva, pero una vez que tienes la humildad de que lo que creías saber sobre ellos está mal, comienzas a aprender cosas que son interesantes “.Si los gatos tienen un contacto positivo con los humanos desde el principio, es más probable que quieran formar vínculos con nosotros (Crédito: Getty Images)

Si los gatos tienen un contacto positivo con los humanos desde el principio, es más probable que quieran formar vínculos con nosotros (Crédito: Getty Images)

Tome la forma en que los gatos se frotan contra sus dueños. Esto solía ser considerado como una especie de marcador de territorio, como lo harían los gatos salvajes en los árboles u otros puntos de referencia en su territorio. Pero cuando lo hacen en las personas, generalmente es un signo de afiliación: el gato está transfiriendo su aroma a tu piel y, al mismo tiempo, transfiriendo el tuyo a su pelaje. Esto es lo que los gatos salvajes hacen con otros gatos con los que están aliados. Es una forma de crear un “aroma común” que distingue al amigo del enemigo.

En última instancia, dice Hiestand, una cosa es clave: es más probable que los gatos relajados quieran hacer amigos. “Quieren su agua y su comida y sus arreglos para dormir y su bandeja de arena a la perfección, y cuando tienen razón, pueden comenzar a explorar esos lazos sociales”.

Por lo tanto, la próxima vez que vengas a casa y encuentres un gato que te esté observando en silencio desde el sofá o bostezando perezosamente mientras avanzan por el pasillo, no te decepciones. A su manera, en silencio, te están haciendo saber que es bueno verte.

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